La nave espacial New horizons de la NASA ha pasado y grabado cerca del objeto Ultima Thule en las primeras horas del Año Nuevo, marcando así el inicio de la era de la exploración desde el enigmático Cinturón de Kuiper, una región de objetos primordiales que contiene las claves para comprender los orígenes del sistema solar.

Así lo ha confirmado el Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins y el Southwest Research Institute. Además de ser la primera nave en explorar Plutón, hoy New Horizons voló junto al objeto más lejano jamás visitado por una nave espacial y se convirtió en el primero en explorar directamente un objeto que contiene restos del nacimiento de nuestro sistema solar.

NASA: New Horizons registra y graba el objeto más lejano de la historia de la humanidad.

Se han recibido señales que confirman que la nave está sana y que ha llenado sus grabadores digitales con datos científicos de Ultima Thule que llegaron al centro de operaciones de la misión en el Laboratorio de Física Aplicada de Johns Hopkins casi exactamente 10 horas después del acercamiento más cercano de New Horizons al objeto.

La Nave New Horizons alcanza el objetivo más lejano de la historia de la humanidad 1

Las imágenes tomadas durante el acercamiento de la nave espacial -que llevó a New Horizons a sólo 3.500 kilómetros de Ultima Thule revelaron que el objeto del Cinturón de Kuiper puede tener una forma similar a la de un boliche, girando de extremo a extremo, con unas dimensiones de aproximadamente 32 por 16 kilómetros.

Otra posibilidad es que Ultima Thule pueda ser realmente dos objetos orbitando el uno en el otro.

Los datos que se han obtenido muestran que el objeto del Cinturón de Kuiper está girando como una hélice con el eje apuntando aproximadamente hacia New Horizons. Esto explica por qué, en imágenes anteriores tomadas antes su brillo no parecía variar a medida que giraba. El equipo aún no ha determinado el período de rotación en caso de ser así.

Cuando los datos científicos comenzaron su retorno inicial a la Tierra, los miembros del equipo de la misión y los líderes se deleitaron con la emoción de la primera exploración de esta región distante del espacio.

“New Horizons tiene un lugar muy querido en nuestros corazones como un intrépido y persistente pequeño explorador, así como un gran fotógrafo”, dijo el Director del Laboratorio de Física Aplicada de Johns Hopkins, Ralph Semmel. “Este paso elevado marca una primicia para todos nosotros y es un gran mérito para el audaz equipo de científicos e ingenieros que nos trajo a este punto”. Añadió.

“Llegar a Ultima Thule desde 4 mil millones de millas de distancia es un logro increíble. Esta es la mejor exploración”, dijo Adam L. Hamilton, presidente y director ejecutivo del Southwest Research Institute en San Antonio. “Felicitaciones al equipo científico y a los socios de la misión por comenzar los libros de texto sobre Plutón y el Cinturón de Kuiper. Estamos deseando ver el próximo capítulo”. Continuó

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Esta secuencia de tres imágenes, recibidas el 31 de diciembre de 2018 y tomadas por la cámara LORRI a bordo de Nuevos Horizontes a 70 y 85 minutos de distancia, ilustra la rotación de Ultima Thule.
Créditos: NASA/JHUAPL/SwRI

La nave espacial New Horizons continuará descargando imágenes y otros datos en los días y meses venideros, completando la máxima información posible durante al menos los siguientes 20 meses.

New Horizons salió de la Tierra en el año 2006, nueve años después de su viaje, la nave comenzó su exploración del Cinturón de Kuiper con un acercamiento a Plutón y sus lunas.

Casi 13 años después del lanzamiento, la nave espacial continuará su exploración del Cinturón de Kuiper hasta por lo menos 2021. Los miembros del equipo planean proponer más exploración del Cinturón de Kuiper. El Laboratorio de Física Aplicada de Johns Hopkins en Laurel, Maryland, diseñó, construyó y opera la nave espacial New Horizons, y administra la misión para la Dirección de Misiones Científicas de la NASA.  El Southwest Research Institute, con sede en San Antonio, dirige el equipo científico, las operaciones de carga útil y la planificación científica.

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