China asegura que ha aterrizado con éxito la nave espacial Change’e-4 en el lado oculto de la Luna, el que es el primer intento en realizar este tipo de aterrizaje. A las 10:26 hora de Beijing, la sonda no tripulada Chang’e-4 aterrizó en la cuenca del Polo Sur-Aitken, dijeron los medios estatales.

Esta nave lleva instrumentos para analizar la geología de la región inexplorada, así como para realizar experimentos biológicos.

El aterrizaje se considera un hito importante en la exploración espacial ya que han habido numerosas misiones a la Luna en los últimos años, pero la gran mayoría han sido en órbita, volando o impactando. El último aterrizaje tripulado fue el Apolo 17 en 1972.

La sonda Chang’e-4 ya ha devuelto sus primeras imágenes desde la superficie, que fueron compartidas por los medios de comunicación estatales.

Imágenes lunares
Imágenes obtenidas por la sonda lunar desde la cara oculta

Al no ser posible un enlace de comunicación directa, todas las imágenes y datos son enviado a un satélite separado antes de ser transmitidos a la Tierra.

¿Por qué el alunizaje de la nave Chang’e-4 es tan significativo?

Anteriores misiones a la Luna han aterrizado siempre en la cara que mira a la Tierra, pero esta es la primera vez que cualquier nave ha aterrizado en el lado oculto, tan lejano e inexplorado como escarpado.

Ye Quanzhi, un astrónomo de Caltech, ha dicho a la BBC que esta era la primera vez que China había «intentado algo que otras potencias espaciales no habían intentado antes«.

Chang’e-4 fue lanzado desde el Centro de Lanzamiento de Satélites de Xichang en China el 7 de diciembre y llegó a la órbita lunar el 12 de diciembre.

La sonda Chang’e-4 tiene como objetivo explorar un lugar llamado el cráter Von Kármán, ubicado dentro de la, mucho más grande, cuenca del Polo Sur-Aitken, que se cree que se formó por un impacto gigantesco a principios de la historia de la Luna.

«Esta enorme estructura tiene más de 2.500 km de diámetro y 13 km de profundidad, es uno de los cráteres de impacto más grandes del Sistema Solar y la cuenca más grande, profunda y antigua de la Luna«, dijo a la BBC Andrew Coates, profesor de física del Laboratorio de Ciencias Espaciales Mullard de la UCL en Surrey.

Se cree que el evento responsable de la cuenca del SPA fue tan poderoso que atravesó la corteza de la Luna y bajó hasta la zona llamada manto.

El equipo científico también espera estudiar partes de la lámina de roca derretida que habría llenado la recién formada cuenca del Polo Sur-Aitken, permitiéndoles identificar variaciones en su composición.

Un tercer objetivo es estudiar el regolito del lado lejano, las rocas rotas y el polvo que componen la superficie, lo que nos ayudará a entender la formación de la Luna.

¿Qué más podemos aprender de esta misión?

El módulo de aterrizaje estático de Chang’e-4 lleva dos cámaras; un experimento de radiación construido en Alemania llamado LND; y un espectrómetro que realizará observaciones de radioastronomía de baja frecuencia.

Los científicos creen que el lado opuesto podría ser un lugar excelente para realizar radioastronomía, porque está protegido del ruido de radio de la Tierra. El trabajo del espectrómetro tendrá como objetivo poner a prueba esta idea.

La misión espacial China Moon aterriza su nave Chang'e-4 en el lado oculto de la Luna 1
Una maqueta del módulo de aterrizaje y el rover Chang’e-4, en exhibición en Dongguan, China.

El módulo de aterrizaje lleva un contenedor de 3kg con semillas de plantas así como huevos de gusanos de seda para realizar estudios biológicos. El experimento de la «mini biosfera lunar» fue diseñado por 28 universidades chinas.

Otros equipos/experimentos incluye la nave son:

  • Una cámara panorámica
  • Un radar para sondear bajo la superficie lunar
  • Un espectrómetro de imágenes para identificar minerales
  • Un experimento para examinar la interacción del viento solar con la superficie lunar.

La misión forma parte de un programa chino más amplio de exploración lunar. La primera y la segunda misiones Chang’e se diseñaron para recopilar datos desde la órbita, mientras que la tercera y la cuarta se construyeron para operaciones en superficie.

¿Existe un «lado oscuro de la Luna»?

El Lado Lunar Lejano es a menudo referido como el «Lado Oscuro», aunque «Oscuro» en este caso significa «invisible» en lugar de «carente de luz». De hecho, tanto el lado cercano como el lejano de la Luna experimentan el día y la noche.

Pero debido a un fenómeno llamado «bloqueo de mareas«, sólo vemos una cara de la Luna desde la Tierra. Esto se debe a que la Luna tarda tanto tiempo en girar sobre su propio eje como en completar una órbita de la Tierra.

El lado opuesto tiene una corteza más gruesa y antigua que está llena de cráteres.

¿Cómo van a seguir los científicos el rastro del rover?

En un artículo para la Sociedad Planetaria con sede en Estados Unidos en septiembre, el Dr. Long Xiao de la Universidad China de Geociencias (Wuhan), dijo: «El reto al que se enfrenta una misión lejana es el de las comunicaciones. Sin vista a la Tierra, no hay forma de establecer un enlace de radio directo«.

Así que deben comunicarse con la nave usando un satélite de retransmisión llamado Queqiao – o Puente Magpie – lanzado por China en mayo pasado.

Queqiao orbita 65.000 km más allá de la Luna, alrededor de un punto de Lagrange, una especie de punto de estacionamiento gravitacional en el espacio donde permanecerá visible para las estaciones terrestres en China y otros países como Argentina.

¿Se trata sólo de la ciencia?

No. El desembarco marca un paso importante en la búsqueda de China de convertirse en una potencia líder en la exploración espacial, junto con Estados Unidos y Rusia.

John Sudworth, de la BBC, en Pekín, dice que el valor propagandístico de un salto adelante en las ambiciones de la carrera espacial china fue subrayado por la cuidadosa gestión de los medios de comunicación, con muy pocas noticias del intento de aterrizaje antes del anuncio oficial de que había sido un éxito.

Pero Fred Watson, que promueve los esfuerzos astronómicos de Australia como su astrónomo en general, dice que el secreto podría deberse simplemente a la precaución, similar a lo que demostró la Unión Soviética en los primeros días de su competencia con la NASA.

«La agencia espacial china es una organización joven, pero tal vez en los próximos años se ponga al día«, dijo a la BBC.

Ye Quanzhi dice que China ha hecho esfuerzos para ser más abierta.

«Transmitieron en directo el lanzamiento de Chang’e 2 y 3, así como el aterrizaje de Chang’e 3. Las habilidades de relaciones públicas tardan en desarrollarse, pero creo que China lo logrará«, dijo.

China ha sido un país de inicio tardío en lo que se refiere a la exploración espacial. Sólo en 2003, puso en órbita a su primer astronauta, convirtiéndose en el tercer país en hacerlo, después de la Unión Soviética y los Estados Unidos.

El aterrizaje en el otro lado ya ha sido anunciado por los expertos de la NASA como una primicia para la humanidad y un logro impresionante.

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