De sobras es conocido que hace alrededor de 252 millones años el 90 por ciento de todas las especies de la Tierra, entre ellas los dinosaurios, fueron súbitamente aniquilada en la mayor aniquilación conocida de este planeta.

Desde que se estudia este fenómeno, muchas han sido las teorías siendo la de un objeto caído del cielo la más aceptada por la comunidad científica.

Sin embargo, ahora, un equipo de investigadores del MIT puede haber encontrado pruebas suficientes para condenar a los culpables de esta masacre, que hizo desaparecer a los dinosaurios por completo.

Sin embargo para sorpresa de muchos los culpables sólo pueden ser observados por un microscopio ya que los autores de esta nueva investigación sugieren que no fueron asteroides, volcanes, o furiosos fuegos de carbón, sino unos microbios arqueas productores de metano llamados Methanosarcina que aparecieron de forma explosiva en los océanos lanzando enormes cantidades de metano a la atmósfera y cambiando radicalmente el clima y la química de los océanos.

Los volcanes no quedarían del todo fuera de la acción, pero de acuerdo a esta nueva teoría, serían una consecuencia más de la acción de estas microbacterias.

La razón del crecimiento repentino de los microbios, según muestra la evidencia, pudo haber sido su  capacidad de utilizar una rica fuente de carbono orgánico con ayuda de un nutriente requerido para su crecimiento, el elemento de níquel, emitida por vulcanismo masivo en ese preciso momento.

La nueva solución a este misterio se publica esta semana en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias por el profesor de geofísica, Daniel Rothman, Gregorio Fournier, y otros cinco investigadores del MIT.

La investigación se basa en tres conjuntos independientes de evidencia. En primer lugar , la evidencia geoquímica que muestra un aumento exponencial de dióxido de carbono en los océanos en el momento de la llamada extinción de finales del Pérmico.

En segundo lugar, la evidencia genética muestra un cambio en Methanosarcina en ese momento, lo que le permite convertirse en un importante productor de metano a partir de una acumulación de dióxido de carbono en el agua.

Finalmente, los sedimentos muestran un aumento repentino en la cantidad de níquel depositada exactamente en este momento.

Los depósitos de carbón muestran que algo causó un repunte significativo en la cantidad de gases que contienen carbono (dióxido de carbono o el metano) producido en el momento de la extinción masiva.

Algunos investigadores han sugerido que estos gases podrían haber sido provocados por las erupciones volcánicas que produjeron en Siberia, una gran formación de roca volcánica producida por las más extensas erupciones en los registros geológicos de la Tierra.
Pero los cálculos del equipo del MIT mostraron que estas erupciones no eran suficiente para explicar el carbono visto en los sedimentos. Aún más importante, los cambios observados en la cantidad de carbono en el tiempo no se ajustan al modelo volcánica.

“Una inyección inicial rápida del dióxido de carbono de un volcán sería seguido por una disminución gradual”

Dice Fournier. “En cambio, vemos lo contrario: un aumento rápido y continuo.

“Eso sugiere una expansión microbiana”

añade:

“El crecimiento de las poblaciones microbianas es de los pocos fenómenos capaces de aumentar la producción del carbón de manera exponencial, o incluso más rápido. Pero si los organismos vivos vomitaban todo el metano, ¿por qué deciden hacerlo en ese momento?”

Ahí es donde el análisis genómico puede ayudar, resulta que la Methanosarcina había adquirido un medio particularmente rápido de toma de metano a través de la transferencia de genes de otro microbio y el mapeo detallado del equipo de la historia del organismo muestra ahora que esta transferencia ocurrió alrededor de la época de la extinción de finales del Pérmico. ( Los estudios anteriores sólo habían colocado este evento en algún momento de los últimos 400 millones de años. )

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Dadas las condiciones adecuadas, esta adquisición genética preparó el escenario para que el microbio se sometiese a una etapa de crecimiento espectacular, rápido consumo de una gran reserva de carbono orgánico en los sedimentos oceánicos .

Pero hay una pieza final del rompecabezas: Esos organismos no habrían sido capaces de proliferar tan prodigiosamente si no tuviesen suficiente cantidad de los nutrientes minerales adecuados para apoyarlos.

Para este microbio en particular, el nutriente limitante es el níquel y un nuevo análisis de los sedimentos en China mostró un aumentó dramático después de las erupciones de Siberia (que ya se sabe que han producido algunos de los depósitos más grandes del mundo de níquel ).

Que proporcionan el combustible para el crecimiento explosivo de la Methanosarcina.

La explosión resultante del metano habría producido efectos similares a los predichos por los modelos actuales de cambio climático global, un aumento repentino y extremo de las temperaturas combinado con la acidificación de los océanos.

En el caso de la extinción de finales del Pérmico, la práctica totalidad de los organismos marinos que estaban formados por conchas fueron eliminados.

“Mucho de esto se basa en el análisis de isótopos de carbono”

Dice Rothman que es excepcionalmente fuerte y claro en esta parte del registro geológico.

“Si no hubiera sido una señal tan inusual , sería más difícil de eliminar otras posibilidades.”

Si bien hay una línea única de evidencia que puede demostrar exactamente lo que sucedió en esta antigua mortandad, dice Rothman, el efecto acumulativo de todas estas cosas es mucho más poderoso que cualquiera de forma individual.

“Si bien no demuestra de manera concluyente que los microbios lo hicieron, hace descartar algunas teorías alternativas.”

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Pablo López es Graphic Design & Social Media y WordPress Senior en ClickOnline360 . Técnico en transporte sanitario, Máster en marketing digital y estudiante de egiptología ha realizado trabajos para los escritores y editoriales más importantes del país. Director, presentador, editor de sonido y diseñador web es el creador e impulsor del programa.

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